Um sistema operacional proprietário é aquele que uma empresa específica conceitua, projeta, desenvolve e vende. Exemplos de sistemas operacionais proprietários são Windows e Mac OS X. Esses sistemas operacionais são projetados e vendidos por essas empresas e não devem ser adulterados ou alterados pelos usuários. Os sistemas operacionais de código aberto permitem que o usuário ajuste e altere após o download. Exemplos de sistemas operacionais de código aberto são Linux para computadores pessoais e Android para dispositivos móveis.

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Experiência simplificada do usuário

Para indivíduos não entendidos em tecnologia, sistemas operacionais proprietários como Windows e OS X tornam a experiência geral do usuário mais simples e suave. A maior variedade de opções disponíveis em código aberto reduz o apelo imediato do produto, pois exige que os usuários definam preferências e configurem o sistema ao seu gosto.

Efeito multiplicador de usuário

O efeito multiplicador é o processo no qual mais e mais usuários são atraídos para um produto específico - neste caso, um sistema operacional - com base no número crescente de pessoas que já o utilizam. Mais usuários significa que os desenvolvedores estão mais inclinados a projetar software baseado no sistema operacional. Por sua vez, isso estimula mais usuários a mudar para o sistema operacional. Sistemas proprietários podem ter uma vantagem em cortejar usuários por causa dos recursos de publicidade das grandes empresas que os projetam.

Personalização limitada

Um sistema proprietário pode ser frustrante para pessoas que gostam de controlar e ajustar vários aspectos de seu sistema operacional. As empresas que projetam sistemas operacionais proprietários podem dificultar intencionalmente, e às vezes impossível, alterar ou até visualizar o código-fonte. As empresas de software geralmente desejam proteger a integridade de seus produtos e impedir que indivíduos roubem conhecimento de propriedade visualizando códigos-fonte confidenciais.

Interoperabilidade

Os sistemas operacionais geralmente são projetados para funcionar com um conjunto fixo de especificações de hardware. Os sistemas operacionais de código aberto foram projetados para funcionar em praticamente qualquer computador. Historicamente, esse não é o caso de sistemas proprietários. Por exemplo, é somente desde a introdução dos processadores Intel no hardware do Mac que os computadores conseguem executar o Windows. Além disso, embora o Android tenha sido projetado para funcionar em uma ampla variedade de especificações de hardware, o iOS só pode ser executado no iPhone.